Nach dem relativen Frieden der Hochstuhljahre wird das Familienessen zu einer Reihe von Scharmützeln. Das Ziel des Kindes ist eindeutig: Um jeden Preis vom Esstisch wegzukommen, denn er ist ein langweiliger Ort mit langweiligen Menschen. Die Eltern, die in groben Zügen verallgemeinern, sind nicht bereit, diesen Bedingungen zuzustimmen oder auch nur die Prämisse zu akzeptieren. Das führt zu Unannehmlichkeiten – unvermeidlichen Unannehmlichkeiten. In Wahrheit gibt es einen einfachen Weg, um gegenseitiges Einverständnis zu erzielen: Mach das Essen zum Spaß. Spiele einfach ein paar Spiele und schon wird aus einem Streit ein Fest.

Lynn, von der Harvard Graduate School of Education, kann eine lange Liste von positiven Auswirkungen auf die Entwicklung von Kindern aufzählen, die gemeinsam mit ihren Eltern essen – vom geringeren Drogenkonsum bis zum größeren Wortschatz. Es gibt kein Allheilmittel für die Entwicklung, aber wenn es eines gäbe, dann wäre es das. Lynn sagt, dass alle potenziellen Vorteile auf das Gleiche hinauslaufen.

“Es deutet alles auf Bindung hin”, sagt sie. “Es geht darum, die Gesellschaft des anderen zu genießen und wirklich zu erleben, dass man eine Familie ist.

Aber an Vergnügen ist während des Abendessens oft nicht zu denken, denn streitlustige Kinder können das Gemüseschieben zu einer Sisyphusarbeit machen. Es ist verlockend, sich auf die Schwierigkeit zu konzentrieren, anstatt auf den Spaß, weil es sich so richtig anfühlt. Zum Glück ist es das aber nicht. Die meisten Ernährungswissenschaftler weisen darauf hin, dass Eltern nur eine gute, ausgewogene Mahlzeit zubereiten können. Ob das Kind es isst oder nicht, hängt von ihm ab. Wenn es nicht will, will es nicht.

Natürlich gehen Kinder, die nicht beschäftigt sind, schneller und essen weniger. Deshalb ermutigt Lynn die Eltern, mit Spielen und Gesprächsanregungen an den Tisch zu kommen. “Das Essen mag die Leute an den Tisch bringen, aber die Unterhaltung und der Spaß werden sie dort halten”, sagt sie. Sie spricht also darüber, wie man eine Dinnerparty veranstaltet.

Und wie die Gäste einer Dinnerparty wollen auch die meisten Kinder einfach nur gehört werden. Wenn du ihnen die Möglichkeit gibst, zu spielen, zu reden und sogar albern zu sein, werden sie diese Chance wahrscheinlich nutzen. Am einfachsten geht das, wenn sie nicht über den Büroklatsch oder die Politik reden, sondern einfach nur komisch sind. Lynn Lieblingsspiel ist “Drei Dinge”, bei dem die Familienmitglieder abwechselnd drei Dinge benennen, die ein gemeinsames Merkmal haben, z. B. eine Farbe, eine Beschaffenheit oder eine biologische Klassifizierung. “Man kann sogar noch ein bisschen tiefer gehen”, sagt Lynn. “Du kannst fragen: ‘Nenne drei Dinge, die dir Angst machen?'”

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Mit dem Gesprächsstarter “Rosen und Dornen” kann man noch mehr über Kinder erfahren. Ein weiteres Spiel, bei dem Kinder und Eltern abwechselnd ein positives und ein negatives Ereignis ihres Tages vorstellen.

“Manchmal fügen wir eine Knospe hinzu”, sagt Lynn. “Damit präsentieren wir eine neue Idee oder etwas, das uns im Laufe des Tages eingefallen ist.

Um eine längere Bindung herzustellen, können Eltern mit ihren Kindern eine gemeinsame Geschichte entwickeln. Die Geschichte beginnt mit einem “Es war einmal” und der Vorstellung einer Figur, die ein Problem zu lösen hat. Zum Beispiel ein Eichhörnchen, das allergisch gegen Nüsse ist, oder ein König, der auf der Toilette nicht gut genug ist. Die Geschichte wird dann an die nächste Person weitergegeben, die sie ergänzt, und dreht sich von Person zu Person um den Tisch, bis jemand zum “Ende” kommt.

Aber eine Geschichte ist nicht unbedingt ein Gespräch. Lynn empfiehlt daher, mit etwas ganz Einfachem zu beginnen, z. B. mit der Frage, welche Superkraft jeder am Tisch gerne hätte. Der Punkt ist, dass es nicht tiefgründig sein muss, aber selbst das Alberne kann aufschlussreich sein.

Am Ende ist es wichtig, sich daran zu erinnern, dass das alles nicht so aussehen muss , wie Eltern es sich wahrscheinlich vorstellen. Niemand muss komplett angezogen sein. Servietten können optional sein. Die Teller müssen nicht aus Porzellan sein. Das Essen muss nicht einmal besonders gesund sein.

“Wenn Familien das Gefühl haben, dass so viel Druck auf ihnen lastet, das perfekte Essen zu haben und sich zu binden, kann das sehr einschüchternd sein”, erklärt Lynn. “Vor allem für Familien, die es nicht schaffen, überhaupt an den Tisch zu kommen…. Manchmal ist das ‘gut genug’ Essen wirklich gut genug.”

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