Für viele Eltern weckt das Wort “Strafe” die Vorstellung von weinenden Kindern unter den mahnenden Blicken rotgesichtiger Erwachsener. Diese Vorstellungen von wütender, zu Tränen rührender Vergeltung für Missetaten sind tief in den calvinistischen Wurzeln der Nation verwurzelt. Schließlich gab es für die ersten Kolonisten kaum eine Strafe, die ihnen nicht gefiel, vor allem, wenn es sich um Kinder handelte, deren Seelen so gefährdet waren, dass eine brutale Auspeitschung bewundernswerter war als eine Ewigkeit in der Hölle aufgrund von Ungehorsam.

Aber im Kern ist die Strafe ein einfaches und nützliches psychologisches Mittel. Sie ist das Gegenstück zu ihrer galanteren Schwester: der Belohnung. Während die Belohnung ein Verhalten verstärkt, ist die Bestrafung ein Mechanismus, der ein Verhalten vermindert. Als solche kann sie subtil oder auch brutal sein. Aber sie ist nur dann eine Strafe, wenn sie ein Verhalten vermindert.

“Wenn du über Strafe im technischen Sinne nachdenkst”, meint Dr. Nancy Moersch, Lehrstuhlinhaberin für Psychologie, “dann ist das Erheben meiner Stimme eine Strafe. Aber nur, wenn sie ein Verhalten ändert. Das bedeutet, dass die Wirksamkeit einer Bestrafung zu einem großen Teil davon abhängt, welches Kind die Eltern bestrafen, wie und warum die Bestrafung eingesetzt wird und welche Ergebnisse nach der Bestrafung erwartet werden.

Der wichtigste Punkt ist, dass Bestrafung die grundlegende Beziehung zwischen Eltern und Kind nicht zerstören darf. Strafen oder sogar Strafandrohungen, die das Sicherheitsgefühl des Kindes bedrohen, sind zum Beispiel besonders schädlich und unwirksam. Das Gleiche gilt für Strafen, die nicht an vernünftige, einheitliche Regeln gebunden sind.

Diese Arten von Strafen führen vielleicht zu kurzfristigem Einlenken, aber das ist selten von Dauer. “Wenn du nur versuchst, Gehorsam zu erreichen, musst du ständig Macht ausüben, was anstrengend ist”, sagt Moersch. “Und es funktioniert nicht, wenn du nicht da bist.”

Kinder, die ständig bestraft werden, nur damit sie sich fügen, ohne Konsequenz und ohne Grund, werden auch ängstlich. Das liegt daran, dass sie nicht wissen, wie sie sich ohne äußere Macht verhalten sollen, so Moersch.

Der eigentliche Trick besteht also darin, nur dann zu bestrafen, wenn es feststehende Regeln gibt, die auf Werten basieren. “Wenn du vernünftige Regeln aufstellst, die dein Kind versteht und die konsequent sind, wird es meistens tun, was es tun soll”, sagt Moersch. “Manchmal tun sie es aber nicht, weil es ihnen auf die Nerven geht.

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Wenn das passiert, schlägt Moersch vor, die Kinder daran zu erinnern, dass ihre Bitte berechtigt ist. Eltern sollten sich etwas Zeit nehmen, um ihre Kinder daran zu erinnern, dass sie wie alle anderen auch eine Pflicht gegenüber der Familie haben. Wenn ein Kind sich trotzdem entscheidet, der Aufforderung nicht nachzukommen, ist manchmal eine Bestrafung notwendig.

Allerdings sollte es keine Strafe ohne Liebe geben, erklärt Moersch. “Das Einzige, was Eltern wirklich Macht über ihre Kinder gibt, ist bedingungslose Liebe”, sagt sie. “Sie müssen wissen: ‘Ich bin immer für dich da. Ich kann von dir enttäuscht sein. Vielleicht bin ich wütend auf dich. Aber ich liebe dich immer.'”

Und genau da sollte die Belohnung ansetzen. Aber Belohnung muss nicht unbedingt aus Lob, Medaillen, Süßigkeiten oder Spielzeug bestehen, erklärt Moersch. Es kann sogar so einfach sein wie herzliche Dankbarkeit. Und das funktioniert. Aber nur, wenn die Eltern die Belohnung konsequent anwenden. “Es ist eine Gewohnheit”, sagt Moersch. “Wir müssen unseren Kindern immer wieder Danke sagen. Das ist keine große Sache. Das ist alles, was du für eine Belohnung brauchst.”

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